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多次转型,入华受挫,USDC发行方背后的资本局

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多次转型,入华受挫,USDC发行方背后的资本局

来源: 深潮TechFlow

一个人生命中的最大幸运,莫过于在他的人生中途,即在他年富力强时发现了自己生活的使命。 

茨威格在《人类群星闪耀时》中如此写道。

每个人一生中总要翻过几座山,淌过几条河,才能找到相伴一生的使命所在,公司同样如此。

2021年7月8日,USDC发行方Circle宣布,它计划与一家特殊目的收购公司(SPAC)合并上市,估值45亿美元。

回顾Circle2013年创立以来的发展历程,一路坎坷,做过钱包支付、OTC、加密货币交易所、稳定币……付出过沉重代价,熊市估值一度下跌75%,大幅裁员,割肉出售核心资产,最后终于找到了长期使命与方向所在——USDC。

Circle是幸运的,危机时刻,总有贵人相助,Jim Breyer、 General Catalyst、IDG资本一路扶持,才有Circle的今天。

这是区块链世界中一个关于成长与资本的故事。

连续创业者拥抱比特币

2013年,杰瑞米·阿莱尔(Jeremy Allaire)和Adobe首席科学家肖恩·内维尔(Sean Neville)共同创立了Circle,总部设在波士顿,这是他第三次正式创业。

在此之前,他分别于1995年和2012年缔造了两家上市公司,软件公司Allaire 和在线视频平台Brightcove,并积累了深厚的人脉资源。

Circle成立之初,便获得900万美元A轮融资,创下了当时加密货币公司有史以来的最高融资额。

投资者包括Jim Breyer、 Accel Partners 和 General Catalyst,都是阿莱尔上一家公司Brightcove的投资者,与此说是投资Circle这家公司,不如说,他们就是投资杰瑞米·阿莱尔这个人。

当时的Circle,被誉为“美国版支付宝”。

Circle最初的产品形态就是一个数字货币钱包,主要提供加密货币(比特币)的储存及法币兑换服务,利用比特币实现资金的快速转移。

比如,国际间转账使用SWIFT需要3-5个工作日的确认,但使用Circle,可以依靠“现金——比特币——现金”的路径快速转账,这个过程中,比特币成为了中间通道。

此时的阿莱尔是一个坚定的比特币信徒,认为实现跨国界的支付系统只是时间问题。他想让用户像使用邮件,短消息一样,没有太多阻碍就能实现转账支付。

随后,Circle一路高歌。

2015年8月,Circle获得高盛集团和IDG资本领投的5000万美元融资,从此,IDG资本成为了Circle的成长路上的“贵人”。

为什么IDG资本会参与领投Circle?

这离不开Circle的早期投资者Jim Breyer,以早期投资FaceBook闻名,他还有另外一个身份——IDG在美国的投资合伙人。在Jim Breyer的推荐下,IDG资本参与投资Circle。

9月,Circle拿到了纽约金融服务局颁发的第一张数字货币许可证BitLicense,这意味着Circle可在纽约州持证提供数字货币服务。

同样在这一年,中国的移动支付市场战火四起,微信依靠微信红包快速挤占支付宝的市场份额,大洋彼岸的Circle不止于观望,也在年底推出了社交支付。

当时来看,这是一次大胆的创新尝试,如今来看,这或许源自自身定位不清晰,为后来的多次转型埋下了伏笔。

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入华

2016年,Circle命运转折的一年。

4月,Circle拿到了英国金融服务监管局颁发的电子支付牌照,这也是英国监管机构首次向经营加密货币和数字资产业务的公司颁发许可证。

6月,骄阳似火,Circle 成功牵手中国资本,宣布完成 6000 万美金 D 轮融资,由 C 轮的领投方 IDG 资本继续领投,此外,百度、光大、宜信、万向、中金甲子等中国企业纷纷跟投。

其中,IDG资本连续领投Circle C轮和D轮,并进入其董事会,IDG资本创始人合伙人熊晓鸽曾如此评价该笔投资:

现在国内投资互联网公司,基本都在投应用,而不是技术。很重要的一个原因是,目前国内看到在商业模式方面的创新比较多,而技术创新相对较少。IDG资本所投资的美国技术,例如 Circle 的比特币区块链技术,基本都属于“美国能做,而中国目前做不了,或者说做得没有美国好”的类型。

然而,技术虽然投在国外,IDG资本的初衷还是有一天能够将前沿技术带到中国,并获得落地的长足发展,这是我们投资一家美国公司的“中国角度”。

Circle之所以引进众多中国顶级资本,和他当时的入华计划有关。

2016年初,Circle 组建成立了独立运营的 Circle 中国公司——世可中国,主体为天津世可科技有限公司,意为“可以通行于全世界的支付”,公司 CEO 由 当时 IDG资本的 EIR(入驻企业家)李彤担任,万向集团肖风任董事。

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左起:世可中国 CEO 李彤、Circle 创始人 Jeremy Allaire、IDG资本创始合伙人熊晓鸽

创始人阿莱尔表示,Circle 将在中国的监管框架下开展业务,在未取得政府许可情况下,不会贸然上线产品。

此外,Circle一直在同中国的监管层、银行等机构进行沟通、分享信息。然而我国高度重视金融安全,在国内开展支付业务需要第三方支付牌照,因此,Circle在华业务长时间处于停滞状态,有名无实。

据企查查信息显示,2020年8月15日,天津世可科技有限公司申请简易注销,并于9月7日正式注销,退出中国。

有意思的是,Circle并未在中国开展实际业务,却一度影响了A股上市公司的股价。

或许是 IDG 对于 Circle 的影响力太大 ,2018年,A股市场一度疯传,IDG要将Cirle注入其控股的上市公司“四川双马”,引来深交所发函询问,四川双马不得不澄清,此为无事实依据的猜测,公司不存在发展区块链业务的计划。

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转型:交易所和稳定币

2016年,伴随着比特币分叉、扩容之争愈演愈烈,阿莱尔逐渐对比特币停滞发展不满,“三年过去了,比特币的发展速度放缓了很多”,阿莱尔此前接受采访时曾这样表示。

12月7日,Circle发布公告,宣布“放弃比特币业务”,保留比特币及美元等法币的转账业务,但用户无法进行比特币买卖,并表示,“Circle会把业务重心转移到社交支付上”。

但事实上,Circle的整体发展思路却是从支付转移到了交易,“阿莱尔淡化了比特币(支付)在Circle业务中所扮演的角色,开始做更多关于赚钱的工作”,Coindesk曾如此报道。

在加密货币领域里,什么业务最赚钱?交易所。

2017年,Circle对外表示,尽管取消了APP中直接买卖比特币的功能,但其依旧为大型交易所做市,并推出为机构客户提供大额加密资产OTC服务的Circle Trade。

2018年2月,Circle宣布以4亿美元收购加密资产交易所Poloniex,正式进军加密货币交易所领域,此次并购的融资由其大股东IDG资本主导。

5月,Circle继续公布融资消息,宣布获得1.1亿美元融资,由比特大陆领投,IDG资本、Breyer Capital等继续老股东跟投。

值得注意的是,领投的比特大陆同样由IDG资本投资,据深潮 TechFlow 了解,正是IDG资本出面联姻,才促成比特大陆领投,此时,IDG已是Circle最大的机构股东。

这笔投资对于Circle非同一般,一方面这是按照投后30亿美元的超高估值进行融资,不到一年之后,其估值下跌75%。

其次,18年下半年即将迎来惨烈的大熊市,无论是Circle还是比特大陆都将面临生死考验,有了这笔钱,一定程度上帮助了Circle度过难关。

有了资本注入,Circle开始四处出击,试图全面开花。

2018年7月,Circle推出了锚定美元的稳定币USDC,回头来看,这无疑是历史性的一刻,Circle做出了对于其而言最重要的决定。

除了最核心的交易所和稳定币业务,Circle的布局也开始向外延伸。

2018年10月,Circle收购股权众筹平台SeedInvest,并建立Circle Reseach 输出加密货币行业消息和报告。

至此,在资本的推动下,Circle成为了业务多元的加密货币集团:Circle Pay提供转账;SeedInvest用于筹集资金;Circle Trade提供场外交易服务;Poloniex提供交易业务;USDC为美元稳定币。

一切看起来很美好,殊不知,寒冬已至。

灰色2019,断臂求生

2019年,Circle灰色的一年。

2月,Cointelegraph Japan 率先披露,在SharesPost的股票交易平台上,Circle公司估值为7.05亿美元。9个月前,Circle获得比特大陆1.1亿美元投资后估值高达30亿美元,不到一年,估值大跌75%。

5月,Coindesk报道,Circle已裁员30人,约占员工总人数的10%,后来接连又走了3位高管。

但最让阿莱尔头疼的或许还是重金收购的Poloniex遭遇滑铁卢。

2019年5月13日,Poloniex宣布将在美国用户的页面中下架9种加密货币。因为根据美国法律,这些代币已接近证券的概念,但它们却并未在SEC被注册,有违规风险。10月,再次下架6种加密货币,损失大量利润。

为此,阿莱尔数次公开表示对美国监管机构的不满,却又无可奈何,只能将Poloniex的业务主体转移至监管环境更为宽松的百慕大。7月23日,Circle宣布P网将获得百慕大数字资产业务许可执照。

但这依然无法阻止 Poloniex 不断丧失市场,从2017年一度接近60%的市场份额(合规交易所中),到2019年9月,市场占比仅有1%。

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估值大跌、核心业务受挫、人才流失……Circle再次站在了命运的十字路口。关键时刻,Circle选择断臂求生,从2019年下半年陆续剥离非核心业务,专注于稳定币USDC。

6月,Circle宣布从7月8日起,Circle Pay服务将逐步取消对用户支付和收费的支持,并最终于9月30日完全取消对Circle Pay的所有支持。

9月25日,Circle在发布公告称暂停Circle Research项目。

10月,在众人的惊愕声中,Circle 出售了交易所业务 Poloniex ,从属于一家亚洲投资公司运营的“Polo Digital Assets ”,背后的参与者为波场创始人孙宇晨。

据最新的SPAC文件显示,Circle在其收购并随后出售Poloniex的过程中损失了超过1.56亿美元。

12月17日,Circle向交易所Kraken出售其OTC服务台Circle Trade。

到了2020年,Circle旗下的加密投资交易应用 Circle Invest 以股权方式出售给 Voyager Digital。

至此,经过一系列瘦身,Circle从一个多元化的加密货币集团变成了专注于USDC的稳定币发行商,直面挑战Tether。

终寻使命——USDC

在稳定币江湖,USDT一直处于无可撼动的霸主地位,不过到了2021年,情况开始出现些许变化。

根据TheBlock数据,年初至今,整个稳定币市场增长从289亿美元,增长至1094亿美元,增长超过。

其中,USDT发行总量从216亿美元增长至642亿美元,增长296%,而USDC发行总量从42亿美元增长至258亿美元,增长614%。

在USDC的冲击下,USDT的稳定币市值占比从年初的74%,降低至如今的58%,而USDC市值占比从15%增长至23%。

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在市场看来,这就是合规与DeFi的胜利。

根据加密货币专家Ryan Watkins的说法,Tether衰落的一个主要原因是由于DeFi协议越来越多地采用USDC,用户可以通过使用USDC与DeFi协议互动而获得高收益。

今年,Circe推出了DeFi API,使得机构用户接入API即可访问各种DeFi协议,由此成为了连接传统金融市场和DeFi的桥梁。

Compound、Coinbase相继推出USDC储蓄收益产品,收益率都在4%左右,远超传统金融市场美元收益率。

而这一切又得益于USDC的合规与透明,创始人阿莱尔引以为豪:

USDC既受监管,又经过审计。这很重要,来确保稳定币和美元是一对一挂钩的。因此,我们有来自世界上最大的会计事务所的月度报表,这就确保了流通中的资金一比一地由美元储备,而且我们在一个世界上最大的美元银行机构的独立账户中存储这些美元资产。因此,它可以给USDC持有者很大的信心。另一点不同的是,你可以去Circle和Coinbase随时把它转换成美元。

目前已有超过 250 亿美元的 USDC 在流通,阿莱尔相信到 2023 年底将有 1900 亿美元的 USDC 流通。

发行稳定币只是第一步,Circle 的壮志是利用 USDC 的普及来建立利用基于 USDC 的金融服务体系,为此,未来USDC将更加积极行动。

(1)多链扩展。

6月30日, Circle 发布公告草案称,预计在未来几个月内在Avalanche、Celo、Flow、Hedera、Kava、Nervos、Polkadot、Stacks、Tezos 和 Tron上发行USDC,这将极大地提高USDC的转账效率,同时降低成本。

(2)扩宽商业应用。

据阿莱尔介绍,USDC增长最快的用途是作为借贷资产,此外,USDC也在用于数字游戏、网络游戏、电子商务等市场。2021年3月,信用卡公司Visa表示,将允许使用USDC在其支付网络上结算交易,USDC出圈正在路上。

2021年5月,Circle 宣布完成4.4亿美元融资,吸引了来自富达(Fidelity)、FTX、DCG、Marshall Wace、Valor Capital Group、Pillar VC、Intersection Fintech Ventures、Atlas Merchant Capital 和 Willett Advisors 等机构参与。

此时,Circle 已然开始为SPAC 上市做准备,临门一脚,静待钟声。

总结

和Coinbase从一开始就坚定自己的使命和方向,从一而终不同,Circle在数字金融世界经历了一系列的探索,走过弯路,付出过沉重的代价,也曾濒临生死抉择的边缘,最终在“年富力强”之际,找到了自己的使命。

在遍布荆棘探索之路上,Circle应该感谢它的贵人们。

Jim Breyer、 Accel Partners 和 General Catalyst 三家机构从始至终支持杰瑞米·阿莱尔(Jeremy Allaire)和Circle。也是因为Jim Breyer的推荐,IDG资本与Circle联姻,并成为其成长之路上的坚定支持者。

IDG资本多轮下注,不仅成为Circle最大的机构股东,更是在其关键时分,多次出手相助,帮助收购Poloniex ,吸引中国资本投资……从某种程度上来讲,没有IDG,就没有Circle的今天。

当然,这一切或许离不开杰瑞米·阿莱尔连续创业成功的履历以及人格魅力,毕竟投资的终点,还是投人。

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